При дуговой сварке используется электрическая дуга.
Дуговая сварка бывает трех видов: трехфазная, прямого и косвенного действия.
Трехфазная дуга возникает при подключении в трехфазную сеть двух электродов и свариваемой детали. Дуга прямого действия возникает непосредственно между электродом и изделием. Дуга косвенного действия возникает между двумя электродами, а свариваемое изделие из электрической цепи исключается. Зажигание электрической дуги может осуществляться двумя способами: либо непосредственным касанием электродом свариваемого металла с последующим его отводом перпендикулярно вверх, либо так называемым чирканием электродом по металлу, как спичкой. Второй способ предпочтительнее, но его нельзя применять в неприспособленных для сварки местах. Процесс зажигания дуги происходит так: в момент соприкосновения электрода с изделием происходит замыкание электрической цепи и по ней начинает проходить ток. Места, в которых возникает электрический контакт, нагреваются сильнее, и под воздействием выделившегося тепла металл расплавляется. При дальнейшем повышении температуры происходит эмиссия — движение электронов под действием теплоты. При этом увеличивается плотность тока эмиссии и проводимость дугового промежутка.